Le géant australien Penfolds s’apprête à lancer en Europe une nouvelle gamme audacieuse, la « Collection Californie ». Quatre cuvées réunissant « le fruit d’une aventure viticole de plus de 20 ans » s’étirant entre deux hémisphères, de l’Australie à la Californie.

Penfolds est sans conteste la marque de vin australien la plus célèbre à travers le monde. Riche d’une histoire remontant à 1844, auréolé du prestige de cuvées mythiques comme le très convoité « Grange » depuis 1951, Penfolds ne cesse de se réinventer et de repousser les limites de ce qui constitue son ADN : la science de l’assemblage. À rebours de la notion d’identité et d’unicité de terroir qui s’applique généralement aux vins européens (et en particulier français), l’art de Penfolds repose sur la capacité de ses équipes à sourcer les meilleures vignes dans différentes régions d’Australie (Adelaide, Barossa Valley, Eden Valley, Coonawarra…) pour créer un large éventail de cuvées aux personnalités distinctes et dont la constance transcende l’effet millésime. En 2019, le géant australien avait déjà bousculé ses habitudes – ou plutôt, les avait exportées – en s’associant avec Thiénot pour le lancement d’un champagne. Aujourd’hui, il va encore plus loin, en célébrant le mariage de deux hémisphères, deux pays séparés un océan et des milliers de kilomètres : l’Australie et la Californie.

L’ADN de Penfolds, l’art de l’assemblage

La « Collection Californie », qui s’apprête à sortir sur le marché européen cet été, n’est pas un coup marketing ou une idée sortie de nulle part entre deux confinements. Elle est, au contraire, l’aboutissement d’une aventure de plus de 20 ans pour le groupe Penfolds en Californie, portée par Peter Gago qui officie au poste de chief winemaker du groupe depuis 2002. Ce dernier nous explique : « l’intérêt du groupe Penfolds pour la Californie remonte à la fin des années 1990, lorsque nous avons planté, en 1998 et 1999, des vignes sélectionnées dans le Magill Estate et Kalimna en Australie ont été plantées en Californie, sur de beaux terroirs de la région de Paso Robles, précisément dans le Block 30 du Camatta Hills Estate, connu à l’époque sous le nom de Creston 600 Ranch. Nous avons conduit ces vignes avec beaucoup d’attention en avons vinifié deux millésimes, 2006 et 1007, que nous n’avons pas mis en marché. Pour nous, cette expérience était un premier pas prometteur, et nous avons voulu aller plus loin. Nous nous sommes donc mis en quête d’autres vignobles californiens, dans la région de Paso Robles et en Napa Valley. Nous avons finalement abouti à un superbe éventail de terroirs et de cépages, que nous avons travaillé comme une gamme à part entière, tout en conservant l’ADN de Penfolds, celui de l’assemblage et de l’élevage des vins, poussé avec une extrême méticulosité ».

Les équipes de Penfolds ont ainsi sélectionné méticuleusement des raisins issus des vignobles de la Napa Valley (Oakville, Diamond Mountain District, Howell Mountain, Rutherford) mais aussi des premières vignes plantées en 1998 et 1999 à Camatta Hills, Paso Robles. C’est ainsi qu’est née cette « Collection Californie » qui se présente aujourd’hui aux amateurs. Cette première édition 2021, sur le millésime 2018, se décline en quatre cuvées et devrait se perpétuer dans les années à venir. Passons à la dégustation, en visio-conférence avec le maestro Peter Gago.

BIN 600 – La porte d’entrée dans la collection. Un assemblage 78% Cabernet Sauvignon de Napa Valley et 22% Shiraz de Paso Robles, élevé 16 mois en barriques de chêne américain (45% bois neuf). On est ici clairement sur un style nouveau monde, mais bien équilibré, sans excès. La touche vanillée et épicée qui accompagne le fruit pulpeux se double d’une jolie fraîcheur réglissée. Joli toucher de bouche, soyeux, crémeux, signé par un léger torréfié.

BIN 704 – 100% Cabernet Sauvignon de Napa Valley, élevé 16 mois en fûts de chêne français (40% de fûts neufs, 60% de fûts d’un an). C’est la quintessence de la touche Penfolds sur un vin californien. Belle attaque juteuse, de l’élégance, légères touches cacaotées rehaussées de cerise noire bien mûre, de cassis, de fruit noir à l’eau de vie et de menthol. Des tannins polis, un bel équilibre entre maturité et trame acide. C’est très abouti.

BIN 149 – De nouveau un 100% Cabernet Sauvignon, mais cette fois réunissant l’Australie (15%) et la Californie (85%). L’élevage de 16 mois se fait en fûts de chêne français (80% de fûts neufs) et fûts américains (20% de fûts neufs). On est ici au cœur du projet « Collection Californie », réunissant le même cépage issu de deux hémisphères, sur un élevage combinant chêne français et chêne américain. Dès le nez se devinent profondeur, densité, une touche fumée et sanguine sous le fruit noir, des notes de graphite et de cèdre. Richesse et intensité sont en rendez-vous, avec une indéniable élégance. Moka et bois de santal complètent la palette aromatique.

Quantum – BIN 98 –
La figure de proue de la collection, assemblage de shiraz australienne (13%) et de cabernet sauvignon de la Napa Valley (87%). L’élevage est à 100% bois neuf, entre 80% de chêne américain et 20% de chêne français. On est à l’apogée du style Penfolds : nez puissant, énergique, intense et vivrant, sur un fruit noir sensuel, atramentaire, la mûre confite et la cannelle se drapant de notes finement pâtissières. Cet assemblage australo-américain, né « sur une inspiration » davantage que par stratégie comme nous le raconte Peter Gago, se distingue par sa droiture et son opulence, sa générosité maitrisée, sa finesse dans le détail. A l’aération, le vin déploie un subtil bouquet d’épices, d’eucalyptus, de zan. L’arête acide du vin le tient et le propuse, le tend en une belle vitalité jusqu’à la finale. Très beau potentiel de garde. Un grand vin fin sans frontières.

Les prix ? 55 € pour Bin 600, 70 € pour Bin 704, 150 € pour Bin 149, 650 € pour Bin 98 Quantum. Moins de 200 bouteilles seront disponibles sur le marché français. Une cuvée « Single Estate » est également dans les tuyaux pour les prochaines éditions de la collection. A noter également : Penfolds lancera en 2022 une « French Collection » sur le même principe.